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感覺、理性與常識 : 地震篇

香港天文台台長林超英


 

        九月十四日七時五十三分,安靜地在家中閒坐,突然間,地下一陣震動,碗碟踫撞發聲,同時隆隆巨響,從屋旁掠過,很像一輛重型貨車駛過,但是我住所周圍沒有大路,感覺很是詭異。過了不久,頭上有飛機飛過的聲音,剛才是飛機低飛經過嗎?

        人的感覺是很重要的資產,全憑直覺和潛意識,人類應付了萬千年來自然界的種種情況,如風雨,如猛獸,因此能夠成功繁衍至今。但是個人的感覺受制於耳目的「射程」,幾十尺外的世界便無法知曉。這一刻的「感覺」祇是幾下的震動,不能讓我知道周圍發生了甚麼事,以及對我有甚麼危險。

        我跑到香港天文台的氣象中心了解情況,知道地震儀錄得地殼震動,又知道香港廣泛地區的很多市民來電表示感到震動,資料雖然有限,但根據理性分析,顯然不是貨車和飛機影響局部地區的模樣,按常識推斷應該是地震,但是不能排除可能是一次大型的爆石工程或爆炸意外。下一步要確認「地震」中心的位置和震級,此時「感覺」再沒有用途,關鍵在分析儀器記錄得的數據。數據是死的,但是經過人類根據「常識」加以「理性」分析便可得出活的信息。

        負責地震工作的同事趕回來,緊張地閱讀七時五十三分前後的數據(見圖),震動的波形顯示確是一場地震,港島南方的鶴咀最早錄得,尖沙咀天文台總部稍遲,新界北部的鹿頸和尖鼻咀最晚,即是說震動的來源大致位於香港南方。加上廣東省同行提供的數據,經過嚴謹的計算,震中的位置訂定在香港天文台東南偏南36公里的擔桿島海域,地震強度3.5級。

        以上的故事說得有點累贅,為的是讓大家知道,當我們在辦眾人的事時,我們要認識的自然現象的空間跨度動輒數十公里、數百公里,再不限於個人身邊幾十尺的範圍,個體的「感覺」不能單獨地形成對整體形勢的掌握,也因此不足以成為社會應對自然災害的決策基礎。

        要好好監察天然現象,防禦潛在的災害,靠的是廣佈儀器,加強各地的信息交流,以及擁有必要的學識解讀儀器的數據,讓「常識」與「理性」得以發揮,超越個人「感覺」的局限。就地震而言香港境內安裝了九部專門監測近距離地震的地震儀,香港天文台又跟廣東省地震局建立了緊密的合作關係,互通數據,有了這個基礎,九月十四日晚上眾多個人包括天文台台長的詭異「感覺」,得以透過「常識」與「理性」轉化為對自然現象一定程度的認識和了解,重型貨車經過的感覺最終演譯為地震過境的理性結論。

        在電台的訪談節目中,有聽眾告訴我 : 「感覺才是真的,數據是死的。」為此我反思了好一段時間。這句話真的很有道理,但是天文台工作的核心內容是自然界的現象,有客觀的規律,我們不依於數據又立足於何處呢?後來看了一陣子的書,悟出一個道理 : 在幹眾人的事時,由於現象時空尺度超出個人感覺的範圍之外,惟有用理性和常識去把死的數據變成活的信息,捨此別無他途。至於感覺,它確是真實存在,但祇能讓它繼續在我們各自的幾十尺內發揮亙古以來守護著我們的本來功能。

 

2006年9月25日成報

最近修訂日期: <2014年4月1日>