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星期五, 2010年 10月 08日

美妙生命

「當(Opabinia 的繪圖)呈現在牛津一個古生物學會會議時,得來的反應是哈哈大笑,相信是對該怪異生物的一個反應。」以上是古生物學家惠廷頓(1916 年出生)1975 年一篇學術論文開場白。他於早前逝世。

加拿大英屬哥倫比亞省洛磯山脈的百吉斯頁岩出土了很多古生物化石,惠廷頓是因揭露這些光怪陸離生物而聞名。百吉斯頁岩是因蘊藏五億多年前(中寒武紀)豐富化石而知名。相比下,這些化石比恐龍(二億三千萬年至六千五百萬年前)年代更為久遠。該頁岩為華盛頓史密森學會查理士.沃爾科特(1850-1927)於1909 年發現。

惠廷頓早年於英國伯明翰大學畢業後,往耶魯大學進行研究工作。後到緬甸任職講師,並曾於四川成都擔任教職,於二戰後返回伯明翰。

1960 年代,惠廷頓已是三葉蟲專家,受邀為加拿大地質調查所牽頭研究百吉斯頁岩化石。1960 至 1980 年代間,他與兩位劍橋研究生聯手進行一些傳統分析。方法包括樣品剖割、多角度攝影、以及紫外線應用等。披荊斬棘後,他們發覺頁岩的古生物比當時的既有認識更千奇百怪。

究竟這些古生物有多古怪?可以看看以下Opabinia 的繪圖(圖一)。生物本身僅長數厘米,名字源於英屬哥倫比亞省內的一處地方。它最怪異的地方是頭上擁有五隻眼睛。這些眼睛外表均呈莖狀:頭前方兩隻、後方兩隻、第五隻則在後方兩眼中間。

圖一     Opabinia (來源: 維基百科)
圖一      Opabinia (來源: 維基百科)

Ophabinia 頭前方伸出一條長管,佔整體長度三分之一。長管的形狀是先向下,再向前及向上彎曲,好像象鼻一樣,用途相信是將食物送進口部。圖一沒有顯示,其實口部是向後的。

另外值得留意生物身體兩旁有十五對"腮片",以及船舵狀的尾部。科學家相信 Opabinia 於海床上獵食。現時我們知道該生物可溯源至現今節肢動物的一個早期分支。

百吉斯頁岩的古生物中,另一個稀奇古怪的例是 Anomalocaris(圖二),意即「非常蝦」,長度可達一米,為中寒武紀最大動物之一。它有一個頗大的頭,一雙眼及狀似菠蘿片的碟形口部(圖片沒顯示)。口部前方有兩隻大臂或附鉗,滿佈尖刺。 Anomalocaris 身體呈流線形,相信是方便於中寒武紀海洋中遊戈,伺機捕獵。
圖二     Anomalocaridid (來源: 維基百科)
圖二      Anomalocaridid (來源: 維基百科)

惠廷頓秉性謙虛。他的傑出成果要待 1989 年哈佛教授史提芬.古特(1941-2002)的科普暢銷書〈美妙生命〉才廣為人知。雖然百吉斯頁岩古生物的特異奇彩是一項重要發現,惠廷頓一直都以謙遜及嚴謹態度處之,取得的研究成果均建基於充分的證據。無怪乎古特說,惠廷頓的論文開場白低調含蓄,足可在科學史上廣為傳誦。



李本瀅


參考:

a)   Wonderful Life, Stephen J. Gould, W.W. Norton & Co., 1989。
b)   Nature, Derek E.G. Briggs, p. 706, Vol. 466, 5 August 2010。
c)   維基百科。



最近修訂日期: <2013年9月27日>